Descubren ecosistema compuesto de bacterias y microbios

Puede parecer que sin luz y sin apenas oxígeno, con una bajísima disponibilidad de nutrientes y soportando una presión gigantesca o una temperatura superior a la de la ebullición del agua, es imposible que la vida progrese.

Con información de cientos de sitios bajo los continentes y los mares, han determinado el tamaño de esa biosfera profunda de 2.000 a 2.300 millones de kilómetros cúbicos (casi el doble del volumen de todos los océanos), así como la masa de carbono de la vida profunda: 15.000 a 23.000 millones de toneladas (un promedio de al menos 7,5 toneladas de carbono por km cúbico).

Pero son las bacterias y archae las que dominan la vida en las profundidades y constituyen lo que los científicos de DCO han calificado como "la materia oscura" microbial porque creen que el 70 % de todas las bacterias y archae de la Tierra viven en el subsuelo.

Esa es una de las conclusiones de una colaboración científica internacional llamada Deep Carbon Observatory (DCO), que ha dedicado los últimos diez años a desvelar los secretos más íntimos de las profundidades terrestres. Adicionalmente, su estrategia de vida difiere en gran medida de la que utilizan quienes viven en superficie, ya que invierten la mayor parte de su energía simplemente en mantenerse vivos y no se preocupan tanto por crecer.

"Los microbios de las profundidades son muy distintos a sus primos de la superficie, con ciclos de vida en escalas de tiempo casi geológicas, en algunos casos alimentándose de nada más que energía de las rocas", dice el reporte.

Descubren ecosistema compuesto de bacterias y microbios
Hallan un mundo de vida oculto en las profundidades de la Tierra

"Hay una diversidad genética de vida debajo de la superficie que es al menos igual y tal vez supere a la que está sobre ella, y no sabemos mucho al respecto", agregó el científico en declaraciones a la agencia AFP. Los registros se rompen continuamente. La vida microbiana puede sobrevivir hasta 122° C, el récord alcanzado en una cultura de laboratorio (en comparación, el lugar más cálido de la superficie de la Tierra en un desierto iraní deshabitado es de 71°C: la temperatura de un filete bien hecho). "Explorar el subsuelo profundo es similar a explorar la selva amazónica. Hay vida por todas partes, y por todos lados hay una abundancia inspiradora de organismos inusuales e inesperados".

Según declaró a Efe una de las autoras del estudio, la doctora en microbiología de la Universidad de Tennessee (EE.UU.) Karen Lloyd, los descubrimientos sobre la vida en la profundidad de la Tierra ofrecen "importantes pistas sobre cómo puede ser la vida en otros planetas y dónde encontrarla".

Por su parte, Colwell dijo que aunque la investigación ha multiplicado el conocimiento de la comunidad científica sobre la vida en las profundidades, también ha dejado sin respuesta muchas otras preguntas.

Robert Hazen, director del programa, dijo que los hallazgos son "la coronación" del colectivo de mil científicos, quienes "han abierto nuestros ojos a visiones extraordinarias, visiones emergentes de la vida que no sabíamos que existían".

  • Buena Jesus